هر ماه ورود مسافران داخلی و خارجی به منطقه  جلفا توسط سامان میراث فرهنگی و گردشگری رصد میشود و طبق آمار این سازمان در در 6 ماه نخست سال 1396،  2500 گردشگر خارجی از کلیسای سنت استپانوس بازدید کردند.

در چهار سال گذشته براساس نیازسنجی، طرح جامع گردشگری منطقه آزاد ارس تهیه شده است و تمام ابنیه تاریخی واقع در منطقه آزاد ارس با هزینه 70 میلیارد ریال قرار است مرمت شود. از بین 48 منطقه نمونه گردشگری، 8 منطقه به عنوان نمونه انتخاب شده که یکی هم منطقه آزاد ارس است.

کلیسای سنت استپانوس با قدمت 1100 سال به همراه کلیسای ننه مریم با قدمت بیش از 1400 سال و کلیسای چوپان با قدمت 600 سال به عنوان نهمین اثر ایران در سال 2008 میلادی در فهرست میراث جهانی یونسکو ثبت شده است. ثبت جهانی کلیساهای منطقه جلفا مزیتی برای جذب گردشگر است. همچنین در کنار این کلیساها، کلیسای گئورگ مقدس و هووانس مقدس نیز با قدمت بیش از 600 سال در ضلع غربی منطقه آزاد ارس در محدوده منطقه حفاظت شده 'مراکان'، آثار شاخص تاریخی این منطقه محسوب می شوند.

منطقه آزاد ارس در کنار ظرفیت های بالای اقتصادی در بخش های مختلف از جمله تولید و صادرات انواع کالاهای سبک و سنگین و محصولات کشاورزی و همچنین رونق تجارت در سال های اخیر، از ظرفیت های کم نظیری برای رونق اقتصاد گردشگری به واسطه وجود آثار تاریخی، طبیعت بکر و بسیار زیبا در حاشیه رود ارس به عنوان دومین رودخانه پرآب ایران برخوردار است.

منطقه آزاد ارس با 51 هزار هکتار وسعت و فعالیت 123 واحد تولیدی در آن، صنعتی ترین منطقه آزاد کشور است که در همسایگی با کشورهای آذربایجان و ارمنستان و جمهوری خودمختار نخجوان واقع است.

منطقه آزاد ارس در شمالغرب ایران و هم مرز با کشور های قفقاز جنوبی یکی از این مناطق است که در کنار توجه به توسعه ارتباطات تجاری-صنعتی با کشور های اتحادیه گمرکی اوراسیا، در قالب منطقه آزاد مشترک با ارمنستان در مرز نوردوز-مغری، می خواهد با محوریت کلیسای های تاریخی موجود در این منطقه از قبیل کلیسای سنت استپانوس بخش گردشگری فرهنگی خود را نیز با جذب گردشگران خارجی فعال تر نماید.

بیشتر این گردشگرانی که از سنت استپانوس بازدید داشته اند از کشور های روسیه، ارمنستان، اتریش، آلمان، فرانسه، ایتالیا، نیوزلند، دانمارک و هلند می باشند.

استقبال از کلیسای سنت استپانوس

در سفر اخیر اکبر ترکان دبیر شورای عالی مناطق آزاد ایران و محسن عرب باغی مدیرعامل منطقه آزاد ارس، به ارمنستان دو طرف توافق کرده اند با هدف افزایش گردشگری حلال، همکاری مناطق آزاد ارس و مغری برای ورود گردشگران خارجی از ارمنستان به این منطقه افزایش یابد. این گردشگران خواهند توانست با امکانات ایجاد شده حمل نقلی توسط منطقه آزاد ارس از مرز نوردوز وارد شده و از مجموعه های تاریخی کردشت، آبشار آسیاب، حمام تاریخی جلفا، کاروانسرای خواجه نظر،کلیسای چوپان و کلیسای سنت استپانوس بازدید کنند.

در سالهای اخیر با گسترش روابط اقتصادی و فرهنگی ایران با ارمنستان مقدمات حضور توریست های ارمنی نیز در منطقه آزاد ارس در حال فراهم شدن است و تورگردانان ارمنی طی بازدیدی که از منطقه داشتند علاقه مندی خود را برای اعزام توریست از ارمنستان و سایر نقاط جهان اعلام کرده اند. با عنایت به روابط تاریخی ایران وارمنستان و حضور این کشور در اتحادیه اوراسیا توسعه همکاری های ایران-ارمنستان می تواند مسیر خوبی برای افزایش مبادلات چند جانبه با دیگر اعضای اتحادیه بخصوص روسیه مهم ترین شریک ارمنستان باشد. در این میان منطقه آزاد ارس همانطور که پریزدنت روحانی نیز در دیدار با رئیس جمهور ارمنستان عنوان کرده است حلقه ارتباطی مهم و مطمئنی است.

مقام اول کلیسای سنت استپانوس در عید 96

گفتنی است کلیسای سنت استپانوس در بازدید های عید سال 1396 توانسته بوده مقام اول را در بین مراکز گردشگری شمالغرب ایران کسب کند.

در طول تعطیلات عید نوروز ایرانیان و موج اول سفرهای خانوادگی نوروزی، طبق اعلام رسمی نهاد های مسئول کلیسای سنت استپانوس رتبه اول بازدید را داشت. این کلسیا که یکی از مهم ترین کلیساهای مورد احترام ارمنی های ایران و جهان است همه ساله در طول ایام گردشگری و اواخر هفته میزبان هزاران ایرانی علاقه مند به آثار تاریخی-فرهنگی است. علاوه بر گردشگران همه ساله در تیر ماه ارمنی های ایرانی و غیر ایرانی برای انجام برخی مراسمات خاص مذهبی به این کلیسا و کلیسای ننه مریم که در مجاورت رودخانه ارس قرار دارد می آیند و در این زمان عوامل گردشگری منطقه آزاد ارس میزبان مهمانان ارمنی خود می باشد.